Sri Lanka, l’île du thé

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Cette semaine, direction le Sri Lanka! J’ai découvert la beauté sauvage de cette île en mars dernier. Il y aurait milles choses à raconter, mille photos de temples, de jungle, d’élephants et de plages encore préservées du tourisme à vous montrer… Mais j’ai choisi de vous parler des plantations de thé qui couvrent une bonne partie du pays.

Saviez-vous que le Sri Lanka était le quatrième exportateur de thé au niveau mondial avec environ 330 000 tonnes de thé produit chaque année? L’île fournit par exemple plus de la moitié du thé noir consommé rien qu’en France… La production de thé a démarré au Sri Lanka au XIXe siècle, grâce à la colonisation des Anglais. Le thé produit depuis est plus connu sous le nom de « thé de Ceylan » est reconnaissable grâce à sa couleur cuivrée et son parfum vif et piquant.
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Le voyage commence sur le quai de la gare de Kandy. Locaux et voyageurs en sac à dos s’y pressent dès l’aube, dans l’espoir d’avoir une place assise pour les quatre heures de train qui les séparent la bourgade de Nwuara Elyia, réputé pour ses cottages anglais autant que pour sa culture de thé. Paniers sur la tête, les vendeurs de patties – beignets farcis de légumes – et de cutlets – acras aux lentilles épicées – embaument les wagons. Par la fenêtre, les paysages vallonnés des plantations de thé se dessinent au loin. La route du thé nous emmène en altitude, le vert s’étend à perte de vue et l’appareil crépite pour immortaliser ces vues époustouflantes.

Six régions du Sri Lanka (Galle, Ratnapura, Kandy, Nuwara Eliya, Dambula et Uva) possèdent l’essentiel des plantations de thé. Près de 210 000 hectares sont ainsi cultivés.

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Arrivée à Nwuara Ellya. Les quelques degrés de moins, la légère humidité ambiante et  les petites maisons au style victorien qui longent la route rappellent la vieille Angleterre. Ici, les usines de thé sont légions et en visiter une paraît incontournable. Direction la Pedro Tea Factory, une usine datant de 1885 située à 1910 m d’altitude. Le guide nous emmène dans les différentes salles de production et nous explique les étapes de fabrication, une à une. Séchage, nettoyage, broyeur, tamis… Les feuilles suivent tout un périple avant de finir en sachet. Thé vert, thé noir, quelle différence? Les feuilles sont les mêmes, seul le temps de fermentation diffère.  La visite se termine avec la dégustation d’une tasse de thé noir Ceylan, servie avec vue sur les plantations.

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L’altitude des plantations influe  sur le goût du thé. Il existe trois altitudes au Sri Lanka donc trois thés différents. Il y a les thés dit de basse terres, appelés aussi low-grown, de 0 à 600 mètres d’altitude, les thés de plateau, les médium-grown de 600 à 1300 mètres et les thés des hauteurs, les high-grown plantés à plus de 1300 mètres. Les thés high-grown sont considérés comme les meilleurs thés au Sri Lanka. Ils sont aromatiques et clairs en tasse, les deux autres sont plus charpentés et plus foncés.

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Le lendemain, on reprend le train pour Ella. Les paysages sont toujours plus incroyables et il nous tarde de partir à la rencontre des cueilleuses de thé. Ces dernières travaillent le long du chemin qui mène jusqu’au Little Adam’s Peak et il faut se lever à l’aube pour les apercevoir.

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Le thé au Sri Lanka est cueilli essentiellement à la main par des femmes, généralement tamoules. Ces cueilleuses en sari de couleur forment des points de couleurs dans une vaste nature verte. L’objectif de ces femmes est de cueillir 20 kg de thé par jour. Une charge de travail conséquente quand on voit l’épaisseur d’une feuille de thé.

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J’espère que cette virée sur la route du thé vous a plu et que ces belles images vous reviendront en tête lors de vos prochaines dégustation de thé… N’hésitez pas à me donner votre avis en commentaire!

Envie de découvrir mes autres voyages? Rendez-vous dans l’index des voyages.

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2 réflexions sur “Sri Lanka, l’île du thé

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